Interview: Charles Witlox (27)

Dieses Interview mit Charles Witlox erschien zuerst auf Article255 (jetzt Free Maid). Der in Brabant geborene Charles Witlox wusste schon während seines Jurastudiums, dass er Unternehmer werden wollte. Während eines Praktikums in Kenia fiel der Groschen: es wurde ein Reisebüro für das 'echte' Afrika. Das Büro von Charlie's Travels in Nairobi hat jetzt 23 Mitarbeiter. Zeit, Charlie kennenzulernen!

1. Einleitung: Wer ist Charles?

Charles: “Ich stamme aus einer echten Juristenfamilie. Auch ich habe Jura studiert, in Utrecht. Aufgrund meiner Kreativität und des Drangs, Ideen umzusetzen, wusste ich jedoch bald, dass ich nicht Anwalt, sondern Unternehmer werden wollte. Ich kombiniere gerne Psychologie mit Handel und bin dann bei den Marketingfächern gelandet. Das hat mir gefallen. Ich hatte schon immer den dringenden Wunsch, hinauszugehen. Ich habe immer viele Ideen und bin optimistisch, so dass ich glaube, dass alles klappen wird, und deshalb möchte ich meine Ideen verwirklichen.”

2. Wann und warum kamst du auf die Idee, Charlie's Travels zu gründen?

“Als ich 2014 meinen Abschluss machte, war ich zu der Zeit für ein Praktikum in Nairobi, aus dem später ein Job wurde. In dieser Zeit fiel mir auf, dass das ‘echte’ Afrika viel angenehmer war als die ausgetretenen Pfade, die viele Touristen bereisen, darunter auch meine Familie und ich während einer Reise im Jahr 2004. Ich dachte: Das ist eine Marktlücke! Außerdem bin ich reiselustig und möchte mein eigener Chef sein. Mit meinem Reisebüro Charlie’s Travels biete ich nun Reisen jenseits der viel begangenen Wegs an. Mein Unternehmen hat seinen Sitz in Nairobi und dort lebe und arbeite ich jetzt mit meinen Mitarbeitern.”

 

3. Was genau ist Charlie's Travels und was unterscheidet es von anderen Reiseunternehmen?

“Charlie’s Travels unterscheidet sich von anderen Reisebüros dadurch, dass wir wirklich selbst vor Ort in Afrika sind. Du kannst bei uns für deine Traumreise durch Afrika anfragen. Wir werden diese dann besprechen und auf der Grundlage deiner Wünsche die beste Reise für dich organisieren. Wir entwickeln unsere eigenen Touren, planen neue Routen, arbeiten mit der lokale Bevölkerung zusammen und entdecken neue Gebiete. Gebiete, in die nie jemand kommt! Wir haben auch unsere eigenen Motorräder für eine einzigartige Motorradsafari. Afrika ist noch nicht mega touristisch, und die Touristen, die dorthin kommen, besuchen alle die gleichen Orte. Bei uns bekommst du das ‘echte’ Afrika. Natürlich wirst du auch die Big Five sehen, aber es gibt noch so viel mehr. Also die afrikanische Erfahrung, wie Westeuropäer sie erleben wollen. Afrikaner denken oft, je luxuriöser, desto besser, aber der Reisende von heute hält das für eine Touristenfalle.

4. Wie gründet man ein Unternehmen in Afrika?

“Es war gar nicht sehr schwierig. Im Grunde ist es wie in den Niederlanden: du meldest dich bei einer Art Handelskammer an. Dann musst du sich einen Anwalt nehmen und ihm etwas Geld geben, um den Prozess zu beschleunigen. Diesen formalen Prozess kann jeder durchlaufen. Es ist der kreative Prozess, der zählt. Versetz dich also in die Lage deines Kunden: Wonach sucht der Reisende von heute? Er möchte ein einzigartiges Erlebnis, eine persönliche Note. Daraus wurde Charlie’s Travels. Denk nicht zu viel nach, tu es einfach! Sonst wird nichts passieren. Meine ersten Kunden waren westliche Freiwillige und Expats, die in Kisumu lebten. Im Grunde habe ich jedem Weißen, den ich sah, einen meiner Flyer für eine Safari gegeben. Danach kamen meine ersten Kunden aus Europa, über Mund-zu-Mund-Reklame, noch bevor die Website online ging.”

Neugierig auf Kenia?

5. Wie konnte Charlie's Travels in kurzer Zeit von 1 auf mehr als 20 Mitarbeiter anwachsen?

“Einschließlich der einheimischen Kollegen sind wir jetzt bei etwa 23 Leute. Dieses Wachstum fand innerhalb von drei bis vier Monaten statt. Das Produkt ist gut: Alle lieben die Reisen und die Weiterempfehlungsrate ist hoch. Dann muss man größer werden, aber ich bin nicht sehr gut darin, Prozesse zu organisieren oder zu strukturieren. Darum habe ich einen Manager eingestellt, der dann lokale Mitarbeiter und Praktikanten gefunden hat. Daraufhin suchte ich ein großes Haus (16 Zimmer!), in dem wir alle zusammen arbeiten und leben konnten. Dies ist sehr kostengünstig. Es ist ein wunderschönes Anwesen mit echtem Reiseflair. Unsere Mitarbeiter kommen aus den Niederlanden, Deutschland, Österreich, Rumänien und sogar aus Hongkong. Das Umfeld, in dem wir arbeiten, hat eine echte Startup-Atmosphäre, ist flexibel, jung, kreativ und wir sehen, was gut funktioniert und was nicht.”

6. Wie sieht ein normaler Arbeitstag aus?

“Ich habe Charlie’s Travels gegründet, weil ich das Reisen verdammt liebe und dachte, ich könnte viel herumfahren. Ich hätte nicht gedacht, dass es (so schnell) ein so großes Geschäft werden würde. Deshalb reise ich jetzt viel weniger als am Anfang und habe weniger Freiheiten. Wenn meine Freundin nicht da ist, arbeite ich von 8:00 Uhr morgens bis etwa 0:00 Uhr nachts. Von 9:00 Uhr bis 18:00 Uhr begleite ich meistens andere bei ihren Tätigkeiten. Wenn meine Freundin in der Nähe ist (sie arbeitet auch für Charlie’s Travels), kuscheln wir noch ein bisschen im Bett, dann laufen wir los und beginnen um 9:00 Uhr mit der Arbeit. Übrigens führe ich selbst keine Reisen mehr durch, dafür arbeite ich mit Leuten vor Ort zusammen.”

7. Welche Unterschiede erlebst du bei Geschäftlichem in Afrika im Vergleich zu Europa?

“Hier ist alles flexibel, darauf musst du dich einstellen. Wenn jemand sagt, dass er morgen vorbeikommt, weiß man das nie so genau. Außerdem gibt es hier wenig Effizienz. Das gibt dir einen gewissen Spielraum und du musst nicht von Anfang an super effizient sein, um den Laden am Laufen zu halten. In den Niederlanden gibt es viel Konkurrenz und die Gewinnspannen sind geringer, aber wenn du hier etwas mit westlichen Standards machst, wirst du schnell erfolgreich sein. Außerdem ist es hier sehr persönlich. Man muss sich wirklich mögen. Baue erst eine Freundschaft auf, mache dann Geschäfte. Ich mag diesen sozialen Aspekt des Geschäftslebens sehr!”

8. Kannst du ein wenig mehr über eure letzten Themenreisen zu afrikanischen Festivals erzählen?

“Die Themenreisen zu den Afrikanischen Festivals entsprechen dem, was wir tun: Wir werben für Afrika mit mehr als Safari und Strand. Festivals sind ein echter Mehrwert. Auch in Europa reisen wir manchmal ein paar Stunden oder länger zu einem Festival. Warum solltest du nicht auch ein afrikanisches Festival besuchen, als Höhepunkt deiner Reise? Festivals sind hier ein noch größeres Erlebnis als in Europa. Die Afrikaner wissen wirklich, wie man eine Party schmeißt! Wir richten uns auf eine junge Zielgruppe, die nach etwas anderem sucht und gerne feiert. Das Bushfire Festival in Swasiland ist ein gutes Beispiel dafür. Dieses Festival, das Ende Mai wieder stattfindet, gehört zu den Top-10-Festivals in Afrika. Es zieht eine große Anzahl von Künstlern und Menschen aus allen möglichen Ländern an. Swasiland ist ohnehin sehr cool. Es ist sehr grün, hügelig und die Menschen sind super freundlich und herzlich.”

9. Du lebst nicht ohne Grund im schönen Afrika. Wie bringst du Arbeit und Freizeit unter einen Hut?

“Für die Arbeit reise ich glücklicherweise immer noch viel. Ich muss immer noch auf Entdeckungsreise gehen, Leute treffen usw. Diesen Sommer werde ich wieder für zwei Monate reisen. Obwohl das immer noch Arbeit sein wird. Ich versuche vor allem, ein Gleichgewicht zwischen ‘Büromonaten’ und ‘Reisemonaten’ zu halten. Eine echte Work-Life-Balance ist schwierig. Ich lebe und arbeite natürlich am selben Ort und außerhalb der Arbeitszeit mache ich Ausflüge mit den Leuten, die auch für mich arbeiten. Und das ist wieder Teambuilding… Meine Freundin hält mich immer noch am meisten im Gleichgewicht, obwohl sie auch für Charlie’s Travels arbeitet. Ohne sie würde ich wirklich nur arbeiten. Aber meine Arbeit macht mir wirklich Spaß, also ist es in Ordnung!”

10. Und zu guter Letzt: Welches ist dein ultimatives afrikanisches Land?

“Kenia ist meine Heimat. Das ist für mich kein Urlaub mehr. Äthiopien finde ich sehr mutig, was das Urlaubsgefühl angeht. Die Menschen sind so schön und friedlich. Es ist wirklich eine andere Kultur, andere Musik, andere Küche. Du hast das typisches Kaffeeritual und äthiopische Kirchen. Eine wirklich starke Kultur, wahrscheinlich weil Äthiopien nie kolonialisiert wurde. Ich würde auch gerne Länder wie Sierra Leone und Kongo erkunden und den Tourismus dort von Grund auf neu aufbauen. Aber warum ‘abseits der ausgetretenen Pfade’? Dort gibt es noch nicht einmal einen ausgetretenen Pfad!”

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